José de Ribas, fundador de Odesa: un español al servicio de los zares.

José de Ribas, hijo de padre barcelonés y madre irlandesa nace en Nápoles en 1749. Su padre, diplomático, había sido enviado a las posesiones que la corona española poseía en Italia. José demostró desde joven gran pasión por la carrera militar, especialmente en la rama naval.

Ya enrolado en la marina, José conoce al ruso Olkesly Orlov, quien le convence para trasladarse a Rusia y entrar al servicio de la zarina Catalina “la Grande”. Lo que Ribas no sabía en el momento de aceptar esta propuesta,  aunque lo averiguó rápidamente es que el hermano de Orlov, Gregory, era uno de los amantes preferidos de la zarina Catalina.

El progreso de de Ribas dentro de la marina rusa no se debió sin embargo esencialmente a estas poderosas relaciones, sino a la demostración de sus cualidades como oficial de marina en los conflictos bélicos que Rusia mantenía por entonces, esencialmente con el Imperio Otomano.

De Ribas va progresando en las filas de la armada rusa y acaba prestando servicios como capitán para el principal caudillo de la marina rusa, el príncipe Potemkin; consigue varios éxitos en la guerra por el dominio de la península de Crimea, lo que le vale para ascender primero a brigadier y luego a general. En 1790 consigue la que se considera su mayor victoria militar, al tomar al mando de su flota la fortaleza turca de Ismail, considerada inexpugnable.

El ascendente de de Ribas sobre Catalina es muy grande en ese momento, y José convence a la zarina de que el dominio ruso en el futuro sobre la península de Crimea depende de la construcción de una ciudad sobre las ruinas de la antigua Jazhidbey, que Catalina decide bautizar con el nombre de Odesa, en memoria de una antigua colonia griega situada en las cercanías. De Ribas fue nombrado gobernador de la ciudad.

A la muerte de Catalina, su sucesor el zar Pablo I siguió contando con los servicios de de Ribas… como ministro de Montes. A partir de ahí la suerte de nuestro protagonista cambió… pero esa es otra historia.

Quien quiera conocer más a fondo la historia de José de Ribas puede leer la apreciable novela “el súbdito de la zarina” de Diego Merry del Val.

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